¿cómo surgieron y dónde se siguen usando las armas químicas?

¿cómo surgieron y dónde se siguen usando las armas químicas?

Cianuro de hidrógeno

Tras la aparición de las armas nucleares, las dos superpotencias poseían de repente la capacidad de alterar las condiciones mismas de la vida. Hiroshima y Nagasaki sacudieron los cimientos de las relaciones internacionales. Incluso los estudiosos del poder más pragmáticos e incisivos, como Hans Morgenthau, pensaban que el gobierno mundial era ahora una necesidad moral urgente (si no se producía pronto).

Miramos tanto el mundo a través de esta lente posterior a las armas nucleares y a la Segunda Guerra Mundial -lo que Hannah Arendt identificó como la transición del problema de la muerte masiva al problema del mal- que la inmensidad de lo que lo precedió en ese siglo, y lo ha pospuesto en el nuestro, ha pasado curiosamente desapercibida. Es cierto que vivimos en la era nuclear, con el arma de destrucción masiva por excelencia. Pero la bomba sólo ha sido utilizada dos veces, por el mismo país, en los últimos 70 años. Sólo nueve países poseen armas nucleares. Son excepcionales en más de un sentido.

Pero el uso de otra arma de destrucción masiva, las armas químicas -la “bomba atómica del pobre”, como dice el refrán- ha sido inquietantemente pedestre. Las armas químicas mutilan a los civiles de forma indiscriminada. Sus efectos pueden describirse como tortura. Son armas de terror tanto como de guerra, lo que proporciona ventajas únicas en el conflicto así como en la “pacificación” de las poblaciones civiles. De hecho, durante la década de 1960, los planes soviéticos para la invasión de Europa incluían el uso extensivo de gas nervioso, ya que la cobertura de los centros civiles con armas químicas dejaría intactas las infraestructuras clave. La guerra química (y biológica) es la única que tiene como objetivo exclusivo los seres vivos.

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Lewisite

El 29 de abril de 1997 se hizo historia con la entrada en vigor de la Convención sobre Armas Químicas (CAQ), el primer acuerdo multilateral de desarme del mundo que prevé la eliminación de toda una categoría de armas de destrucción masiva en un plazo determinado.

En 1993, los Estados signatarios en París sabían que había que hacer un trabajo de base considerable antes de poder establecer una organización internacional capaz de aplicar la Convención sobre Armas Químicas. Afortunadamente, la Convención establecía que su entrada en vigor se produciría al menos dos años después de ser abierta a la firma y sólo después de que hubieran transcurrido 180 días desde el depósito del 65º instrumento de ratificación. Esto dejaba abierto un periodo de tiempo en el que se podían realizar dichos preparativos. En lo que se denominó la Resolución de París, los Estados signatarios decidieron crear una Comisión Preparatoria (PrepCom) con el mandato de realizar los preparativos necesarios para la primera Conferencia de los Estados Partes y de seguir trabajando en las cuestiones que quedaban por resolver por los negociadores de la Convención. La PrepCom celebró su primera sesión plenaria en La Haya en febrero de 1993 y estableció una Secretaría Técnica Provisional.

Qué son las armas químicas

Alastair Hay no trabaja, asesora, posee acciones ni recibe financiación de ninguna empresa u organización que pueda beneficiarse de este artículo, y no ha revelado ninguna afiliación relevante más allá de su nombramiento académico.

Habría que ser muy duro de corazón para no emocionarse con las imágenes que han aparecido en nuestras pantallas de televisión sobre Siria durante la última semana: niños que luchan por respirar mientras sus padres miran impotentes, y otros que echan espuma por la boca o se retuercen incontroladamente.

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Aunque los nuevos informes sugieren otro ataque, esta vez con napalm, el culpable más probable de los signos y síntomas mencionados es el uso de organofosforados. Se trata de sustancias químicas que atacan e inhiben la acetilcolinesterasa, una enzima del sistema nervioso. El resultado es una reducción de la comunicación entre los nervios y los músculos, lo que provoca una reducción de la actividad muscular en todo el cuerpo, pero el efecto más grave es la capacidad de respirar. Lo que mata es la asfixia.

Los organofosforados menos tóxicos se utilizan ampliamente como insecticidas. Pero es probable que un grupo específico de organofosforados haya sido el responsable de la mayoría de las muertes y lesiones recientes en Siria: los llamados agentes nerviosos. Se trata de compuestos extremadamente potentes que no tienen otro uso que el de armas químicas.

Agente vesicante

Los antiguos mitos griegos sobre Hércules envenenando sus flechas con el veneno del monstruo de la Hidra son las primeras referencias a las armas tóxicas en la literatura occidental. Las epopeyas de Homero, la Ilíada y la Odisea, aluden a flechas envenenadas utilizadas por ambos bandos en la legendaria Guerra de Troya (Grecia de la Edad de Bronce)[1].

Algunas de las primeras referencias que se conservan sobre la guerra tóxica aparecen en las epopeyas indias Ramayana y Mahabharata[2] Las “Leyes de Manu”, un tratado hindú sobre el arte de gobernar (c. 400 a.C.) prohíbe el uso de flechas envenenadas y de fuego, pero aconseja envenenar los alimentos y el agua. El “Arthashastra” de Kautilya, un manual sobre el arte de gobernar de la misma época, contiene cientos de recetas para crear armas venenosas, humos tóxicos y otras armas químicas. Los antiguos historiadores griegos cuentan que Alejandro Magno encontró flechas envenenadas e incendiarias en la India, en la cuenca del Indo, en el siglo IV a.C.[1].

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Los chinos conocían los humos arsenicales desde el año 1000 a.C.[3] y el “Arte de la Guerra” de Sun Tzu (c. 200 a.C.) aconseja el uso de armas de fuego. En el siglo II a.C., los escritos de la secta mohista de China describen el uso de fuelles para bombear el humo de bolas ardientes de plantas y vegetales tóxicos en los túneles que excavaba un ejército asediador. Otros escritos chinos que datan de la misma época contienen cientos de recetas para la producción de humos venenosos o irritantes para su uso en la guerra, junto con numerosos relatos sobre su utilización. Estos relatos describen una “niebla cazadora de almas” que contiene arsénico, y el uso de cal finamente dividida dispersada en el aire para reprimir una revuelta campesina en el año 178 d.C.[cita requerida].

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